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蚂蚁的强大环境适应力:受困于无食物洞穴中,靠吃同伴尸体生存

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生命自会寻找出路,最近科学家对意外受困于极限环境中的欧洲红木蚁 Formica polyctena 研究很好解释了这句话。

在波兰西部森林中某个已被拆除的苏联核基地,里面有两个曾存放过核弹的地下掩体,这个军事基地被废弃后,这些怪异的人造洞穴成为蝙蝠过冬的好地方。

2013 年时,一群志愿者前往掩体观察冬天的蝙蝠种群,他们有了另一项意外的发现:数以百万计的蚂蚁被困在掩体内的地板上,在没有光照、没有食物、没有出口、没有女王的情况下生活着。

这种奇怪现象与当地的特殊情况有关。

在这个已荒废的军事基地中,一个巨大的蚁群正好在掩体上方盖了一个土墩,而掩体的天花板上有着一条通风管,将黑暗的洞穴连接到上方的森林,随着金属鏽蚀,一些蚂蚁开始掉入底下的水泥洞穴。

▲ 受困的蚂蚁能够沿着墙壁爬到洞穴的最顶端,却无法沿着天花走至近在眼前的管道。

直到 2013 年首次被发现,这块「地下殖民地」中已有多达 100 万的居民和数百万的尸体,由于没有女王,这些蚂蚁并没有「繁殖」,但人口仍随着失足的意外事故持续增加。在完全黑暗的环境中,这些失落的蚂蚁还是设法打造了一个功能齐全的殖民地。

昆虫学家对于这些蚂蚁如何在这种侷限条件下生活非常感兴趣,也因此几年来研究人员反覆前往沙坑查看,试图了解儘管缺乏光照或明显的营养来源,这些蚂蚁是如何持续维持生存。

经过长期研究,科学家们终于得出洞穴中蚂蚁如何维生的解答:以死去的同伴的尸体为食。

这项假设有几个根据,其一,除了偶尔死掉的老鼠或蝙蝠,同样被困的同伴尸体是蚂蚁在这个黑暗地区唯一可行的主要食物来源。其二,当在一般环境中与其他蚂蚁发生领土争夺的「蚁界大战」时,面临食物存粮不足,这个特殊物种已被确认有时会消耗同伴尸体。

为了证实这种预感,研究人员从散布在掩体中的「蚂蚁墓地」收集了尸体,并在仔细检查了近 150 只死蚂蚁后,确认其中近 93% 都布满了伤口和咬痕。

由于沙坑中几乎没有其他生物能做出这些标记,研究人员认为,这些明显就是大量被食用的迹象。

对于这个黑暗洞穴的特殊情况,研究人员在论文总结中如此描述:随着天花板上的洞口持续供应新工人,巢内新尸体持续累积,这个掩体中的「殖民地」多年以来便在不产生后代的情况下持续过着生活。

「这些尸体是取之不尽的食物,基本上可以使困在其他不利条件下的蚂蚁生存下来」。

2016 年春季,在研究告一段落后,研究人员先从掩体中取出 100 只蚂蚁,确认这些孤立的个体并没有对原有种群展现攻击行为后,便开始準备救援行动。

同年 9 月,团队从天花板的通风管中插入了一根木条,让殖民地蚂蚁能沿着木条爬上土墩重见天日。4 个月内,几乎所有被困的蚂蚁都离开了掩体。

▲ 研究结束后,团队也为受困蚂蚁提供了出路,数个月过去,原先的殖民地便只剩过去死去的蚂蚁尸体。

现在,当任何不幸的蚂蚁掉进黑暗的房间时,他们都不必食用同伴的尸体,只要走上木板就可安全到家。

在刊载于《Hymenoptera Research》期刊的论文中,研究人员指出,即使在远远超出物种生存的条件下,蚂蚁仍旧维持着强烈的组织性,面对极限环境的巨大适应力显然是蚂蚁生态进化成功的关键。

  • Thousands of Ants Trapped in Polish Nuclear Bunker Turn to Cannibalism to Survive
  • Ants Trapped For Years in a Soviet Nuclear Bunker Survived in The Most Horrifying Way

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